Éloge d’Arteta, leçons apprises en Serie A


Dans le but de lancer sa carrière, Pablo Mari s’est rendu là où, selon lui, les meilleurs défenseurs sont créés. Le joueur de 28 ans a quitté Arsenal et la Premier League en prêt le mois dernier pour rejoindre l’Udinese jusqu’à la fin de la saison, saisissant l’occasion de découvrir la Serie A pour la première fois.

« En Italie, nous voyons que c’est là que naissent les meilleurs défenseurs centraux du monde », a déclaré Mari à ESPN. « Pour moi, c’est mon domaine. Au final, je suis défenseur central, je suis un joueur tactique donc pour moi, jouer en Italie est un plaisir.

« Quand j’étais vraiment très jeune, les joueurs que je regardais étaient [Alessandro] Nesta, [Fabio] Cannavaro. Maintenant tu regardes [Giorgio] Chiellini, [Leonardo] Bonucci : ce sont plus ou moins les meilleurs défenseurs centraux du monde. Bien sûr, vous avez [Virgil] Van Dijk, Sergio Ramos, [Gerard] Piquer. Arriver à ce niveau est [Matthijs] De Ligt, nous avons maintenant de très bons défenseurs centraux qui jouent en Italie.

« Je n’aime pas comparer leur apparence et mon apparence, mais bien sûr, vous pouvez prendre quelque chose qu’ils font très bien et vous pouvez le mettre en vous-même et essayer de faire comme vous. Ce sont plus ou moins le centre- dos que j’aime être quand je grandis. »

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Il est maintenant temps pour Mari de grandir aussi. L’Espagnol s’entretient avec ESPN via Zoom depuis la base d’entraînement de Bruseschi à Udinese, où le personnel a été impressionné par son professionnalisme, une caractéristique qui l’a aidé à sécuriser ce transfert en premier lieu.

Mari a initialement signé pour les Gunners du club brésilien Flamengo en janvier 2020 avant de faire un transfert permanent d’une valeur de 7 millions de livres sterling en juillet de la même année. Une combinaison de COVID-19, de blessures et des arrivées ultérieures de Gabriel de Lille et de Ben White de Brighton & Hove Albion a limité Mari à seulement 14 départs en Premier League, dont le dernier a eu lieu en août alors qu’Arsenal a perdu 2-0 à domicile contre Chelsea. .

Bien que Mari soit devenu une figure périphérique au moment où la fenêtre de transfert de janvier s’est ouverte, son départ a fait la une des journaux car il s’est produit au milieu d’une dispute sur le report réussi par Arsenal du derby de janvier contre Tottenham Hotspur en raison d’un manque de joueurs disponibles. Cependant, Mari révèle que le déménagement avait été discuté beaucoup plus tôt, le produit d’une conversation qu’il a initiée avec le patron d’Arsenal, Mikel Arteta.

« En hiver, nous avons pris des engagements ensemble », a déclaré Mari. « Je lui ai expliqué ma situation, mes sentiments. Je n’ai pas joué ces six derniers mois. [He said] le plan au cours des six prochains mois jusqu’en juin sera le même. Je peux jouer, bien sûr, parce que peut-être que d’autres défenseurs centraux se blessent, il peut y avoir un carton rouge ou des cartons jaunes, mais ça va être un, deux, maximum trois ou quatre matchs. Au final, je ne veux pas ça pour moi.

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« [Arteta] était une très, très, très bonne personne à ce moment-là. Il m’a dit « tout ce dont tu as besoin, tu le mérites ». Tu as été un joueur professionnel jusqu’à la fin et tu le mérites donc tout ce que je peux t’aider, je vais le faire.’ Je suis tellement content d’entendre ça d’un entraîneur parce que ce n’était pas un moment facile pour moi. »

C’est une mesure des compétences d’entraîneur d’Arteta qu’il est loué par ceux qui sont au-dessus et en dessous de lui à Arsenal, mais une autre tout à fait lorsqu’un joueur qui a trouvé le temps de jeu si difficile à trouver reste enthousiaste dans ses éloges.

« Je dois dire qu’il est l’un des meilleurs entraîneurs du monde parce que quand il fait le plan de match… je ne le vois jamais comme ça », explique Mari. « Comment il trouve des solutions pour nous et facilite le jeu : je n’ai jamais vu quelque chose comme ça. Cela signifie que c’est un entraîneur incroyable. Vous donner les outils pour jouer plus facilement à un jeu, c’est incroyable parce que quand vous allez sur le terrain, vous avez déjà en tête le genre de choses que vous devez faire pour jouer facilement. »

Alors, comment a-t-il aidé Mari spécifiquement? « Il m’a donné l’outil que si je peux prendre trois ou quatre secondes avant que le ballon ne m’arrive, j’aurai ces trois ou quatre secondes pour réfléchir à la prochaine action », a-t-il poursuivi. « Pour moi, c’était la clé parce que j’ai le temps [now]. Il était le seul entraîneur à me donner cet outil et à rendre le football plus facile.

« Je joue plus facilement et je peux voir un autre type d’option qu’avant je n’avais jamais vu parce qu’avant, je n’avais jamais eu le temps avec le ballon. Alors maintenant, en ce moment, je mets dans ma tête un autre niveau à cause de [Arteta]. »

Il n’y a aucune option ou obligation de signer Mari de manière permanente dans l’accord entre Arsenal et Udinese, il retournera donc dans le nord de Londres cet été, quelle que soit sa performance dans les prochaines semaines. Son contrat existant avec les Gunners expire en 2024 : compte tenu de la force de sa relation avec Arteta, pourrait-il encore être un succès à Arsenal sous la direction de son compatriote espagnol ?

« Pour moi, bien sûr, c’est possible », a-t-il déclaré. « Je ne ferme jamais cette porte. Cela continue d’être mon rêve, jouer pour un grand club du monde et pour Arsenal bien sûr. J’y ai joué pendant deux ans, j’ai encore deux ans [on my] Contrat.

« Bien sûr, ce serait mon rêve. Mais à la fin, je ne sais pas. Je ne sais pas ce qui va se passer demain, je ne peux pas prédire ce qui va se passer l’année prochaine. Il est là ? Oui de Bien sûr. J’aimerais être là ? Oui, bien sûr, mais je ne sais pas ce qui va se passer. Je veux me concentrer sur maintenant, dans le présent, sur ce que je peux faire maintenant pour profiter à nouveau du football et pour sentir à nouveau que je suis un footballeur professionnel. »

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Le parcours de Mari a été compliqué. Né à Almussafes, une petite ville à un peu plus de 20 km au sud de Valence sur la côte est de l’Espagne, il a presque abandonné le football à « environ 11 ou 12 ans » après une poussée de croissance qui l’a fait grandir d’environ cinq pouces en un été.

« Plus que l’impact de la croissance rapide, c’était la douleur que j’avais à ce moment-là parce que dans mes hanches, c’était du cartilage, pas de l’os », a-t-il déclaré. « Chaque fois que je revenais jouer au football avec mes collègues de l’équipe, quand je tirais, je cassais un peu de ce cartilage.

« Je me souviens de la dernière fois que j’ai eu la blessure – parce que c’est arrivé quatre ou cinq fois – j’ai dit à mon père ‘c’est la dernière fois que j’ai cette blessure. Si je recommence, je quitte le football parce que je ne peux pas supporter cette douleur tous les jours. Et c’était la dernière fois. Il n’est jamais revenu. »

Il a rejoint Majorque à l’adolescence avec les conseils de ses parents résonnant dans ses oreilles, des mots qui lui ont bien servi les années suivantes. « J’avais 13 ans quand j’ai dit à mes parents ‘au revoir, je vais dans une autre ville pour jouer au football' », a-t-il poursuivi. « Ils ont dit » ouais, allez-y, soyez heureux, profitez … mais si vous décidez de prendre cette voie, vous devez être un professionnel à partir de maintenant. N’abandonnez jamais. Dans les moments où vous êtes au sommet et les moments où vous sont en bas, tu dois te battre, tu dois être professionnel, tu dois travailler dur tous les jours.' »

Mari est diplômée de l’académie de Majorque, mais n’a fait que deux apparitions seniors. Trois ans à Gimnastic de Tarragone ont suivi avant de rejoindre Manchester City en 2016, pour ne jamais jouer un match pour le club ni même rencontrer Pep Guardiola. Des périodes de prêt à Gérone, au NAC Breda et au Deportivo La Corogne ont précédé un transfert à Flamengo en 2019, où il est devenu le premier Espagnol à remporter le titre brésilien et la Copa Libertadores. C’est là qu’il a attiré l’attention du directeur technique d’Arsenal, Edu, qui l’a amené à l’Emirates Stadium.

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Cependant, la carrière de Mari à Arsenal n’a pas réussi à démarrer. La pandémie de COVID-19 a été un facteur: les Gunners ont remporté leurs deux premiers matchs avec Mari dans l’équipe, un match nul au cinquième tour de la FA Cup à Portsmouth et un match à domicile de Premier League contre West Ham United, avant que la pandémie n’amène le football anglais à un arrêt en mars 2020. Il a commencé le premier match après la reprise, à Manchester City, mais a subi une grave blessure à la cheville qui l’a exclu pendant près de six mois. Gabriel et White, une arrivée estivale de 50 millions de livres sterling de Brighton, l’ont depuis usurpé dans l’ordre hiérarchique.

Arteta aurait pu le garder, mais il a choisi de récompenser le dévouement de Mari et sa mentalité de « ne jamais abandonner ». Une cinquième période de prêt, cette fois à l’Udinese, offre un nouveau défi.

Partir en prêt n’est pas facile car il faut s’adapter très vite pour faire partie de ce club, vite », dit-il. « Bien sûr, les gens qui vous entourent, ils vous aident là-dedans. Ici, je suis tellement heureux que le club, l’entraîneur, le staff, les coéquipiers, ils soient si sympathiques et ils m’aident depuis le premier jour jusqu’à maintenant et j’espère jusqu’à la fin de la saison. Tu grandis comme une personne, plus qu’un joueur, et c’est une très bonne chose pour le reste de ma vie. »

Mari a fait quatre apparitions pour l’Udinese à ce jour, y compris lors du match nul 1-1 de vendredi contre l’AC Milan et, alors qu’il se prépare à avoir 29 ans en août, Mari sent qu’il est maintenant prêt à atteindre son apogée.

« Pour un défenseur central, je vais être dans le meilleur moment de ma carrière parce que quand tu es jeune, peut-être que physiquement tu es vraiment bon mais tu n’as pas la mentalité pour être prêt », dit-il. « Je suis en équilibre, j’ai les deux très bonnes choses. Même à 29 ans, je pense que je suis encore jeune pour un défenseur central, mais je suis dans un bon moment.

« Je suis tellement heureux des nouvelles choses qui vont arriver et je pense que je suis prêt à les prendre. Pour le moment, [my ambition] est de donner tout ce que j’ai à l’intérieur, essayer de faire de mon mieux pour aider le club et l’équipe. Après, tout peut arriver. Je ne mets pas de limite. La pire chose que vous puissiez faire est de mettre une limite. »

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